Idag är U21 EM en turnering som får stor uppmärksamhet i Sverige. Inte minst tack vare den svenska segern 2015. Men det har inte alltid varit så, visst har turneringen alltid fascinerat och sneglats på i syfte att få koll på kommande storstjärnor, men tidigare det var nog mest tabellbitare och folk inom fotbollsvärlden som engagerade sig.

 

TV-pucken, där Sveriges olika landskap ställde upp med sina bästa 14–15-åringar, blev en oerhört populär tv-sänd turnering, inte minst under 80-talet. Det var något kittlande med att se hockey spelas av talangfulla ungdomar där entusiasmen lyste igenom. Det fanns ett behov att väga upp det ibland mer cyniska spelet i Elitserien och VM. Talanger, frejdig ungdomlighet och hoppet om att tidigt få se framtida storstjärnor, har en särskild lyster kring sig.

 

Därför är det ändå lite märkligt att U21 EM först på senare år lyfts fram i det tv-sända rampljuset. Den turneringen har ju alla ingredienser och dessutom finns där även en del spelare som redan tagit steget upp på den stora fotbollsscenen.

 

Tidig öststatsdominans

 

Den första turneringen spelades 1978 och fram till 1990 avgjordes finalen i dubbelmöten hemma och borta, där det sammanlagda resultatet avgjorde. U21 ersatte U23 EM som arrangerades 1972–76 och spelarna blev därmed allt yngre. Från och med 1994 blev det en turnering med slutspel och 2017 utökas antalet lag från åtta till tolv.

 

Inledningsvis handlade det mycket om nationer från de forna öststaterna. Jugoslavien vann den första finalen 1978 mot Östtyskland. Sovjetunionen vann 1980, återigen stod Östtyskland som finalist. Sovjetunionen och Jugoslavien skulle senare även mötas i finalen 1990 och båda nationerna var framgångsrika rent generellt i turneringen.

 

Även England var starka i början. Två delade tredjeplatser (1978, 1980) samt två segrar 1982 och 1984 följt av ytterligare två delade tredjeplatser (1986, 1988). Fram till 1985, då de engelska klubbarna stängdes av från Europaspel, så dominerade man i Europacuperna för seniorer och man gjorde även goda insatser i VM 1986, då Diego Maradonas hand samt solomål förhindrade avancemang till semifinal. 1990 tog sig dock Englands herrlandslag till semin. Onekligen gick framgångar i U21 hand i hand med seniora pokaler. Därefter dröjer det med framträdande placeringar fram till tredjeplatsen 2007 som följdes av en final 2009 samt ytterligare en tredjeplats 2017. Även nationerna från Östeuropa hyste stor respekt för sitt fotbollsspelande och fick fina framgångar på seniornivå, inte minst i herr EM.

 

Jättarna

 

Men ganska snart kliver dagens ”jättar” inom ungdomsfotboll fram på scenen: Spanien, Frankrike, Italien, Tyskland och i viss mån Portugal och Nederländerna. Och det med besked!

 

Spanien förlorar finalen 1984 mot England, men vinner 1986. Det blir även en tredjeplats 1994, final 1996, seger 1998 och en tredjeplats 2000. Därefter ett hack i framgångskurvan tills segrarna 2011 och 2013 och finalen nu senast 2017.

 

Italien tar en delad tredjeplats 1984, final 1986 och sedan följer tre raka segrar 1992, 1994 och 1996. Seger 2000, tredjeplats 2002 och ännu en seger 2004 följdes av tredjeplatsen 2009, final 2013 och ännu en tredjeplats 2017.

 

Frankrike vann 1988 och blev trea 1996. Tog sig till final 2002 samt en delad tredjeplats 2006.

 

Östtyskland tog sig till de två första finalerna (1978 och 1980), medan Västtyskland spelade final 1982. Sedan skulle det dröja till dess att Tyskland som enad nation tog hem segern 2009, vilken senare följts upp av en tredjeplats 2015 och seger nu senast 2017.

 

Portugal är idag ett respekterat land på ungdomssidan, med förmågan att ta fram många talanger, men i U21 EM visade man framfötterna först genom tredjeplatsen 2004 och 2015 förlorade man finalen mot Sverige, trots stort favoritskap.

 

Holland lyckades med en tredjeplats 1988, men framförallt imponerar deras två raka titlar 2006 och 2007. Även 2013 lyckades man norpa en tredjeplats.

 

Sverige en av tio

 

Sverige har sällan tillhört de stora ungdomsnationerna, men 2015 genomfördes en makalös turnering som slutade med svensk seger, vilket gör att man sällar sig till en exklusiv skara av tio nationer. Utöver det kan vi även ståta med en tredjeplats 1990 och en final 1992 samt ytterligare en tredjeplats 2009, vilket inte alls är illa.

 

Flest segrar i U21 genom tiderna:

 

Italien, 5

Spanien, 4

Tyskland, 2

Holland, 2

England, 2

Sovjetunionen, 2

Jugoslavien, 1

Tjeckien, 1

Sverige, 1

Frankrike, 1

 

2019 är det dags igen och vägen fram dit kantas med tuffa kval och sannolikt en stor omsättning av unga spelare som ses som framtidens hopp. Frågan är om stormakterna Italien och Spanien kommer klara av att hålla ett fortsatt hårt grepp om turneringen? England verkar vara på väg framåt igen, såsom kanske även Sverige, trots bakslaget senast 2017. Även Tyskland kommer finnas med i kampen.